Consecuencias del cambio climático

Imagínate pasar toda tu carrera trabajando en una pregunta para la que no quieres saber la respuesta. Sabemos que las emisiones de gases de efecto invernadero pueden calentar el planeta y de hecho lo hacen, pero no sabemos una cosa muy básica: ¿cuánto calor, exactamente, va a hacer? La razón principal de esto, por supuesto, es que el comportamiento humano es tan difícil de predecir. ¿Cómo obtendrán su energía las personas de finales del siglo XXI? ¿Necesitarán tanto como nosotros, o se habrán reconciliado con vidas fundamentalmente diferentes?

Tal vez esa decisión haya sido tomada por ellos por la guerra o el colapso social. Nada de esto es conocible. Pero incluso si pudiéramos eliminar toda la incertidumbre asociada con la política, la economía, la tecnología y la demografía, aún no estaríamos seguros. Hay muchas cosas que no entendemos acerca de nuestro planeta que se calienta rápidamente.

Hasta cierto punto, sabemos por qué no lo sabemos. Los expertos en comunicación me han informado severamente de que «calentamiento global» es un término mejor que «cambio climático» para describir lo que está sucediendo. También me han dicho lo contrario. Pero los dos son inseparables: se retroalimentan mutuamente. El aumento de las temperaturas cambia el planeta, y estos cambios pueden acelerar o, si tenemos mucha suerte, ralentizar el calentamiento que hemos causado.

No tenemos mucha suerte.

La mayoría de estos cambios empeorarán las cosas. El hielo polar que estamos derritiendo actualmente es un buen ejemplo. En este momento, refleja la luz del sol de vuelta al espacio, enfriando el planeta como un parabrisas en el parabrisas de un coche. Cuando se vaya, dejará atrás la tierra oscura o el océano para absorber en lugar de reflejar el sol. Un poco de calentamiento puede llegar a ser mucho más.

Para estudiar los efectos de estos cambios, utilizamos algo artificial pero útil: el concepto de «sensibilidad» climática. En nuestros modelos climáticos, duplicamos abruptamente el dióxido de carbono atmosférico de su valor preindustrial de 280 partes por millón, dejamos que el modelo de la Tierra evolucione durante unos pocos cientos de años, y luego medimos el aumento de su temperatura. En la primera generación de modelos climáticos, esto variaba de aproximadamente un grado y medio Celsius a aproximadamente cuatro grados y medio. La mejor suposición fue de unos tres grados C. La próxima vez que hicimos esto, después de haber mejorado sustancialmente los modelos, la mejor suposición fue de tres grados C, y el rango estuvo entre 1,5 y 4,5 grados. Décadas más tarde, décadas de nueva ciencia y avances en la potencia de cálculo, y nada sobre estas estimaciones o su incertidumbre ha cambiado sustancialmente.

No lo sabemos todo, pero no sabemos nada. Todos los modelos climáticos simulan un planeta cambiante en respuesta a una temperatura cambiante. Y, cada vez más, sabemos por qué no están de acuerdo en ese calentamiento final. En los modelos climáticos que calientan más, las nubes bajas y gruesas parecen estar cambiando en formas que reducen su poder protector solar. En los modelos que se calientan menos, estos cambios son menores.

Así que los científicos han dedicado su tiempo a medir las nubes, entenderlas y averiguar cómo representarlas en los modelos climáticos. Este trabajo ha dado sus frutos: la gama de incertidumbres está cambiando. Desafortunadamente, ha aumentado. Los modelos climáticos que utilizan técnicas más modernas para simular nubes proyectan ahora más calentamiento: cinco o seis grados centígrados en respuesta a la duplicación del dióxido de carbono. Para poner esos números en contexto, cuatro grados y medio es la diferencia entre ahora y la última Edad de Hielo.

Encuentro que estos números altos son difíciles de creer

Como científico es mi trabajo encontrar cosas difíciles de creer. Mi escepticismo se basa en pistas del pasado del planeta. En el apogeo de la última Edad de Hielo, las temperaturas eran más frías y los niveles de dióxido de carbono más bajos. Es difícil conciliar estas mediciones con sensibilidades climáticas extremadamente altas. Pero es casi imposible reconciliarlas con las extremadamente bajas.

Las pistas del pasado más reciente podrían dar una imagen más tranquilizadora. Después de todo, hemos emitido dióxido de carbono y el planeta se ha calentado en respuesta. Nuestra Tierra está aproximadamente un grado Celsius más caliente que antes de la Revolución Industrial. Esto es peligroso, pero no catastrófico, y algunos han sugerido que podría ser indicativo de un planeta relativamente insensible al dióxido de carbono. Pero el pasado no es el futuro, y tenemos buenas razones para creer que no hay análogos para el futuro en el que nos precipitamos. Ahora mismo, el calor se está mezclando con el océano profundo, que es frío y vasto pero no infinito. Se calentará con el tiempo, a lo largo de cientos o miles de años, y los cambios que provocará pueden ser diferentes a los que hemos observado hasta ahora. Las nubes pueden disiparse, el hielo se derretirá y el calentamiento empeorará.

Estas incertidumbres importan en el mundo real. Si el clima es muy sensible al dióxido de carbono -si los cambios provocados por el propio calentamiento crean mucho más calor-, entonces nuestro plazo de acción se reduce. Si el clima es relativamente insensible, entonces quizás tengamos un poco más de espacio para respirar. Pero hemos descartado una sensibilidad climática de cero. El calentamiento es real, está sucediendo y es probable que empeore. La incertidumbre no es excusa para la inacción. Incluso en el improbable caso de que la sensibilidad climática sea muy baja, el «business as usual» sigue calentando el planeta y tiene consecuencias desagradables. En el caso de que la sensibilidad climática sea alta, «todo sigue igual» significa desastre.

Los modelos climáticos, como todos los modelos, son representaciones imperfectas del mundo real. Nos dicen algo útil sobre el planeta que estamos cambiando, pero no cuánto, exactamente, lo cambiaremos. La única manera de estar seguros es duplicar el dióxido de carbono atmosférico y esperar hasta que el planeta se acerque a un nuevo equilibrio, midiendo los cambios a lo largo del camino. Este es un experimento incontrolado que espero que nunca hagamos. Pero me temo que estamos en camino de averiguarlo.