El estudio más grande hasta la fecha encuentra disminuciones en la tierra, pero recuperaciones en el agua dulce

Una compilación mundial de estudios sobre la abundancia de insectos a largo plazo muestra que el número de insectos terrestres está disminuyendo. En promedio, hay una disminución global de 0,92% por año, lo que se traduce en aproximadamente 24% en 30 años. Al mismo tiempo, el número de insectos que viven en el agua dulce, como los mosquitos y las moscas de mayo, ha aumentado en promedio un 1,08% cada año. Esto se debe posiblemente a la eficacia de las políticas de protección del agua. A pesar de estos promedios generales, las tendencias locales son muy variables, y las zonas que han sido menos afectadas por los seres humanos parecen tener tendencias más débiles. Estos son los resultados del mayor estudio sobre el cambio de insectos hasta la fecha, incluyendo 1676 sitios en todo el mundo, ahora publicado en la revista Science.

El estudio fue dirigido por investigadores del Centro Alemán para la Investigación Integral de la Biodiversidad (iDiv), la Universidad de Leipzig (UL) y la Universidad Martín Lutero de Halle-Wittenberg (MLU). Llena las principales lagunas de conocimiento en el contexto del tan debatido tema de las «disminuciones de insectos».

En los últimos años, se han publicado varios estudios que muestran dramáticas disminuciones en el número de insectos a través del tiempo. El más prominente, de las reservas naturales de Alemania occidental, sugirió disminuciones notables de la biomasa de insectos voladores (>75% de disminución en 27 años). Esto se publicó en 2017 y desató una tormenta mediática que sugiere un «apocalipsis de insectos» generalizado. Desde entonces, ha habido varias publicaciones de seguimiento de diferentes lugares del mundo, la mayoría mostrando fuertes disminuciones, otras menos, y algunas incluso mostrando aumentos. Pero hasta ahora, nadie ha combinado los datos disponibles sobre las tendencias de la abundancia de insectos en todo el mundo para investigar cuán extendidas y graves son las disminuciones de insectos. Hasta ahora.

La mayor compilación de datos hasta la fecha

Un equipo internacional de científicos colaboró para recopilar datos de 166 estudios a largo plazo realizados en 1676 lugares de todo el mundo, entre 1925 y 2018, con el fin de investigar las tendencias de la abundancia de insectos (número de individuos, no de especies). El complejo análisis reveló una gran variación en las tendencias, incluso entre los sitios cercanos. Por ejemplo, en los países en los que se han realizado muchos estudios sobre insectos, como Alemania, el Reino Unido y los Estados Unidos, algunos lugares experimentaron disminuciones mientras que otros bastante cercanos indicaron que no hubo cambios, o incluso aumentos. Sin embargo, cuando se combinaron todas las tendencias en todo el mundo, los investigadores pudieron estimar cómo cambiaba la abundancia total de insectos en promedio a través del tiempo. Encontraron que para los insectos terrestres (insectos que pasan toda su vida en la tierra, como mariposas, saltamontes y hormigas), hubo una disminución promedio de 0,92% por año.

Los insectos desaparecen silenciosamente

El primer autor, el Dr. Roel van Klink, un científico de iDiv y UL, dijo: «0,92% puede no parecer mucho, pero de hecho significa un 24% menos de insectos en 30 años y un 50% menos en 75 años. La disminución de insectos ocurre de manera silenciosa y no nos damos cuenta de un año a otro. Es como volver al lugar donde creciste. Sólo porque no has estado allí durante años te das cuenta de repente de lo mucho que ha cambiado, y con demasiada frecuencia no para mejor».

La disminución de insectos fue más fuerte en algunas partes de los EE.UU. (Oeste y Medio Oeste) y en Europa, particularmente en Alemania. Para Europa en general, las tendencias se volvieron en promedio más negativas con el tiempo, con las disminuciones más fuertes desde 2005.

Menos insectos en el aire

Al informar sobre la «disminución de insectos», los medios de comunicación de masas se han referido a menudo al «fenómeno de los parabrisas»: la percepción de la gente de que ahora hay menos insectos salpicados en los parabrisas de sus coches en comparación con hace algunas décadas. El nuevo estudio confirma esta observación, al menos en promedio. El último autor, Jonathan Chase, profesor del iDiv y de la MLU, dijo: «Muchos insectos pueden volar, y son los que son aplastados por los parabrisas de los coches. Nuestro análisis muestra que los insectos voladores han disminuido en promedio. Sin embargo, la mayoría de los insectos son menos conspicuos y viven fuera de la vista – en el suelo, en las copas de los árboles o en el agua.»

Para el nuevo estudio, los investigadores también analizaron datos de muchos de estos hábitats ocultos. Esto demostró que, en promedio, hay menos insectos viviendo en el pasto y en el suelo hoy que en el pasado – similar a los insectos voladores. Por el contrario, el número de insectos que viven en las copas de los árboles, en promedio, se ha mantenido en gran medida sin cambios.

Los insectos de agua dulce se han recuperado